Huvud naturKlar, stadigt, LÅG! Den underbart excentriska (och mycket brittiska) världen av konkurrerande snigel racing

Klar, stadigt, LÅG! Den underbart excentriska (och mycket brittiska) världen av konkurrerande snigel racing

Det finurliga årliga mästerskapet i snailracing, som hölls i Congham, Norfolk, England. Kredit: Alamy
  • Topp berättelse

Sommaren på den brittiska landsbygden för med sig alla slags ovanliga evenemang och fester - och de blir inte mer excentriska än World Snail Racing Championships. James Fisher och hans fullblods blötdjur Pablo gick till Congham i Norfolk för att delta.

Jag hade hittat Pablo några nätter tidigare. Snarare hade min mamma hittat Pablo, räddat sina växter, några nätter tidigare. Hon medgav i telefonen att min begäran var udda. "Du gör vad">

Jag hade hört talas om mästerskapen nästan ett år tidigare, när jag läste en berättelse om den ödmjuka Larry of Castle Acre, som plockades från ett blad kvällen före 2017: s evenemang och snabbt rusade hem med titeln. Jag, som de flesta briter, förtrollas av en Askepott-historia och här var ett utmärkt exempel. Jag var också fascinerad av själva evenemanget. Jag hade hört talas om begreppet snigla racing, men min kunskap om det var bara ett erkännande av dess existens - som Andorra eller Liberal Democrats.

När jag grävde djupare blev jag fascinerad inte bara om själva tävlingen, utan om hur sportens topp (även om den ansträngningen tittar på sniglar glider snabbt. Spoiler: de gör det inte) hamnade på en bordsskiva i mitt i en Norfolk byfête. Jag var tvungen att ta reda på det.

Jag kom precis i tid för den första värmen, den första av 11 som föregick finalen, varefter en ny mästare skulle krönas. Jag tappade lite av att försöka hitta platsen, så var tvungen att stoppa och be om direkta joner. Jag hade förväntat mig min fråga om "Ursäkta mig, men var kan jag titta på World Snail Racing Championships">

Tidigare på morgonen hämtade jag Pablo från sin "stall" och placerade honom försiktigt i en liten låda på framsätet och han såg ytterst bekväm ut. Efter resan var han mindre så, efter att ha kastats mot fönstret under en särskilt skarp manövrering för att undvika en suicidisk igelkott. Frustrerande, Pablo drog sig tillbaka i sitt skal och vägrade att komma ut, så jag lämnade honom att gryta i sina egna juicer och bestämde mig för att delta i ett senare lopp.

Congham fête, som ägde rum mitt i byns cricketmark, var en läcker blandning av det gamla och det nya. Whack the Rat, den lokala speidergruppen och en lotteri svävde fint med den kulturella juggernaut som tar över vår landsbygd, ukeorkestern. Efter att ha lyssnat till en snabb återgivning av Sex on Fire, som särskilt mottogs av medlemmarna i den lokala kyrkan, uppsökte jag Neil Riseborough, en av mästerskapets arrangörer. Det tog inte lång tid, eftersom han stod ut regalt, bedecked i en renvit poloskjorta med 'Snail Master' emblazonerad på baksidan.

"Jag är orolig för tre saker, " sa han till mig med en fokuserad bländning. "Skalbränna, uttorkning och hallucination - och det är bara jag! Ha!' Han bröt ut med ett hjärtligt skratt från en man som äntligen hade skickat ett skämt som han hade lagrat i veckor.

Jag förstod dock hans poäng; ingen skugga och 30 ° C av den brittiska sommaren kommer troligen att ta sin avgift på både konkurrenter och åskådare. Den första av värmen började och jag slog mig in för att titta.

Själv sniglemästaren: Neil Riseborough vid det sista loppet av världsmästerskapen (Foto av Mark Bullimore / Getty Images)

Jag ska vara ärlig: det finns inte en enorm mängd drama i att titta på sniglar långsamt dra sig över 13in fuktig duk. Banan är en cirkel, med sniglarna uppradade i mitten och pekar utåt. Reglerna är enkla: det finns inga andra än den första snigeln som passerar mållinjen, som ligger på bordets kant, vinner. Varje tävling börjar med ett guttural rop av "Klar, stadigt, långsamt!" från Neil, varefter "handlingen" inleds.

Den förtryckande temperaturen gjorde de tre minuterna av tävling särskilt torr, eftersom olika tävlande helt enkelt vägrade att komma från de svala gränserna på deras skal. Heat tre var särskilt passiv, med en vinnare som inte deklarerades i minst 15 minuter efter loppet hade startat - det finns en anledning till att snigel racing inte tävlar om live täckning med fotboll, cricket och rugby.

Jag väckte Pablo från hans sömn och bestämde mig för att komma in i värme fem. Jag kände mig ganska säker - jag hade sett honom under hans morgonövning och trodde att han var en tydlig favorit. Han var energisk, aggressiv och mest av allt snabb. Med tanke på vad jag hade sett i de föregående värmen, borde han inte ha haft några problem med att rusa förbi de 18 andra sniglarna som han skulle stå upp mot.

Min arrogans visade sig vara dödlig, när Pablo en gång på startlinjen tittade en gång på banan, hans konkurrenter och den brinnande solen och omedelbart vände in i hans skal. Han kom senast och såldes omedelbart till den lokala franska restaurangen som straff.

Congham, Norfolk - World Snail Racing Championships Kredit: Action Plus Sports / Alamy Live News

Finalen bestod av vinnarna på var och en av de 11 hetarna och var troligen eftermiddagens finaste lopp. Efter tre minuters intensiv tävling förklarades Hosta som seger och den nya världsmästaren. Ägaren Jo Waterfield var nöjd, liksom Hosta, speciellt eftersom Jo hade sagt till mig att hon skulle 'klämma honom om han inte vann'. Hosta blev uppkallad efter den växt som han tillbringade den bästa delen av sommaren som slukade och trots att han hade gripits, hade han lyckats köpa sig frihet med sina sprintekniker.

Därmed drev fêten till en nära och bybor, några med ansikten målade som tigrar och andra fortfarande höll på sina oturliga sniglar, vandrade till den lokala puben eller hemma.

Det är inte en vecka på jobbet utan ett pressmeddelande eller en nyhet som förklarar slutet på bylivet. Det är spöksstäder, säger vi, landsbygdssamhället förlorat av dåligt bredband, brist på bostäder, brist på postkontor och brist på intresse. Oavsett om det är sant eller inte, det är en sak som är värt att ta bort från Congham och World Snail Racing Championships och det är vikten av byliv och samhälle - de är trådarna i landsbygden.

Som med alla sportglasögon är catering all viktig.

Du kunde se det i Neils entusiasm, du kunde se det i ansikten på de små barnen som hade tagit sina sniglar från hela East Anglia och målade sina skal med kärlek och omsorg och du kunde känna det i atmosfären i hela dagen: här var ett litet Norfolk-kvarter som glatt placerar sig på kartan och fixar sitt kyrktak under processen. Gemenskaper som detta finns inte i London eller Soho Farmhouse, och som Larry och Hosta är de underhundar och förtjänar att firas av oss alla.

Congham och World Snail Racing Championships är en snabb påminnelse om vad det handlar om den engelska landsbygden som gör det så speciellt: dess invånare och oåterkallbara excentriciteter.

Tror att du kan göra bättre än James "> www.snailracing.net för detaljer om hur du engagerar dig.


Kategori:
Storbritanniens bästa köttkakor: Country Life's ultimata smakprov
Vakthundar ser av rävar och grävlingar för att skydda en somerset gårds fjäderfäpopulation