Huvud livsstilDen otroliga berättelsen om min fars flykt från 'Italiens Colditz'

Den otroliga berättelsen om min fars flykt från 'Italiens Colditz'

Författarens far, fotograferad som andra Lt Frank Simms, före hans fångenskap. Kredit: med tillstånd av Marcus Binney
  • Böcker

Idag kan vi tänka oss att tillbringa några månader på en världsarv i södra Italien som ett enormt privilegium. Under andra världskriget var det emellertid allt annat, som Marcus Binney förklarar när han berättar berättelsen om sin fars flykt från den mest beryktade krigsfångaren i Italien.

Varje år ger en ny gröda av berättelser om andra världskriget galantry, inklusive ett växande antal anmärkningsvärda flykt berättelser. Bland de senaste är Sir Tommy Macpherson's Behind Enemy Lines och The 21 Escapes of Lt Alastair Cram . Deras intresse för mig är att författarna flydde från samma krigsfångar som min far, lt-Col Frank Simms. Strax efter att Mussolini föll i september 1943 fanns 11 000 allierade fångar på språng i Italien - varav 3 000 nådde frihet.

Många fick medaljer för sina flykt.

Min far hade fångats bakom fiendens linjer i Libyen i januari 1942, när han tjänade i Long Range Desert Group, föregångare till SAS. Snart internerades han i Campo 35, Certosa di Padula söder om Neapel (för att inte förväxla med charterhouse i Pavia och Parma). Han skrev att "det var förmodligen det vackraste pow-lägret i Europa som ligger i en fruktig glänsande dal omgiven av berg ... en stor byggnad med honungfärgade väggar och av gamla och flisade plattor", byggd på en planjärn för att hedra dess skyddshelgon, St Lawrence. I dag är klostret en världsarv som är öppen för allmänheten året runt.

Padula, Italien - Certosa Di San Lorenzos innergård vid Padula

Den stora klostret, den största i Italien, är omgiven av luftiga renässansarkader. Min far låg i bottenvåningen i ett av 24 hus för munkarna. På ett smart sätt hade den italienska befälhavaren erbjudit de allierade officerarna en vinration under förutsättning att de inte försökte fly.

Min far och andra var emellertid på väg att fly och hittade ett nästan osynligt brunn som öppnade sig i en källare nedan. Han berättade historien i sin regimentella tidning (Royal Warwickshire), The Antelope, strax innan han dödades i tjänst i Turkiet 1952. Under en morgon tog flyktingarna bort de forntida tegelstenarna som bildade omslaget och placerade dem på en cirkel av trä skuren från ett bord, med stränghandtag från Röda Kors-paket som konstgjordt döljs i dammet.

Den nedlagda källaren var det perfekta stället att gömma jorden - inget behov att dribla jorden från byxor på träningsplatsen, som i trähästen . De arbetade nu hårt och snabbt på tunneln. "Vi hade två skift på tre timmar vardera på morgonen och två på eftermiddagen. Vi arbetade nästan 12 timmar om dagen, skrev han.

"Slutligen kom ögonblicket att berätta flyktkommittén. Omedelbart krävde ytterligare 40 att fly. "

Grävarna märkte med glädje att fältet de tunnlade under, fortfarande inom klosterväggarna, hade planterats med sockermajs. Detta säkerställde att all rörelse i jorden ovanför tunneln skulle vara osynlig i veckor. Utrymmet de skapade stöds inte, men jorden förblev fast.

Ursprungligen kunde de anlita till lägrets elektricitet för att tända tunneln - tills en annan grupp tunneller som tappade på samma källa upptäcktes. När tunneln växte längre, var de tvungna att pumpa luft konstant till ansiktet. Det handlade om 3 ft by 2ft, "så stort att vi arbetade snabbt, ofta gjorde en gård på en dag".

De konstruerade en rudimentär järnväg för att få fram marken, som måste förlängas nästan dagligen. Den ledande italienska tunnelavdelaren var kontinuerligt på jakt efter blivande fångst och stod ofta på fällans dörr och knackade på den med en tung järnstab, men ändå misslyckades med att märka den.

Slutligen kom ögonblicket att berätta flyktkommittén. Omedelbart krävde ytterligare 40 att fly. Grävarna stod fast och insisterade på att de, medan de hade grävt tunneln, skulle fly den första natten, men så många som ville följa den andra.

Min far kom ut andfådd från tunneln för att hitta att han tittade igenom majsstjälkarna vid vakten, bara 10 meter bort. Men några minuter senare hade han välvt väggen. "Strax efter att vi slog vägen slog klosterklockan tolv. Det var den 13 september 1942, min brors födelsedag. '

I ett sådant befolkat område var återvinningen oundviklig, även om två nådde Adriatiska kusten. Återhämtning innebar överföring till "stygga pojkarnas läger", fästningen vid Gavi i Piemonte (idag mest känd för sitt utmärkta vitt vin, som först planterades på vallarna).

Gavi är i huvudsak en genoese fästning vid den långa omtvistade gränsen till Savoy (moderna Piemonte), befäst med väggar och bastioner, 1540 av militäringenjören Giovanni Maria Olgiati. Det förvandlades senare till en ännu kraftigare fästning av den Dominikanska friaren Vincenzo da Fiorenzuola. Han var en befästningsekspert och var även inkvisitorn i rättegången mot Galileo.

Från Gavi skrev min far till sin mamma i februari 1943: 'David Stirling har just fångats och förde oss med alla nyheter.' Gavi var Colditz i Italien, där hans nya fångare sa att ingen någonsin hade rymt. Ändå kom en kortlivad möjlighet när Mussolini kapitulerade den 3 september 1943.

"De gick runt slottet och hotade att släppa handgranater till alla möjliga gömställen och spola ut alla fångar"

Enligt min far var alternativen att gå ut ur slottets grindar och ge ett omedelbart bud på frihet - som utan papper eller förklädnad var farligt - eller gömma sig i slottet och hoppas att tyska sökningar inte skulle vara för grundliga.

Men när tyskarna upptäckte att brigadieren själv hade försvunnit, gick de runt slottet och hotade med att släppa handgranater till alla möjliga gömställen och spolade ut alla fångar.

Min far valde ett tredje alternativ - hoppa från konvojen med öppna nötkreatur som tar fångar till ett tåg som skulle transportera dem till Tyskland. Varje lastbil hade ett maskvapenbo på toppen av hytten, tränat på lastbilen framför och redo att skjuta ner alla som försökte hoppa över de höga sidorna. Min far väntade på ett ögonblick när konvojen kryper långsamt uppför en sicksackbergsväg och hans lastbil var synlig från den bakom i en minut efter att det hade vänt ett hörn. Otroligt nog kom ögonblicket.

Slottport på den Gavi fästningen i Liguria, Italien

Han skalade sidan av lastbilen och hoppade och sprang in i träden.

Han sprang och sprang tills han kollapsade av utmattning och vaknade så småningom en liten pojke på ungefär åtta år som tittade på honom. Pojken samtyckte upphetsat att ta med honom kläder, en karta och mat, varefter min far åkte ut på en 48-dagars promenad längs Apenninerna. Han samlades efter en vecka av en marinoffiser, Peter Medd, som hoppade flera timmar senare från ett tåg.

Åter och igen fick de mat och skydd av modiga italienska familjer som riskerade omedelbar död om det visade sig ha hjälpt de allierade fångarna. Det är anmärkningsvärt att många av dessa familjer hade arbetat i Storbritannien eller Amerika före kriget, gjort glass i Glasgow eller slit i Pennsylvania gruvor.

Mest framträdande bland deras värdar var familjen Abrami som bodde på Roggio i sylvan-dalen i Garfagnana. De hade bott i London i flera år före kriget och tog upp sina tre döttrar och son, Frank, och driver ett blomstrande kafé.

"De gick in i en frisersalong och fann en kanadensisk officer som rakas. Den kvällen var de i strid. '

Medd led av kokar och dåligt blåsiga fötter och behövde vila, så Abramis ledde dem till en kastanjestorkande koja högt i bergen, där de tillbringade flera dagar. Den sista natten blev de inbjudna till byn, efter att skymningen hade fallit, till Abramis hus. Efter en riklig måltid ställde deras värdar in på BBC på en hemlig radio, bara för att höra att de allierade var långt söderut. Trots att de blev inbjudna att stanna på vintern, promenerade de genom bergslandskapet så skarpt beskrivet av Eric Newby i Love and War in the Apennines .

Medds farliga flykt beskrivs i The Long Walk Home, som publicerades efter hans tidiga död 1944. Det avslutades av min far, som alltid hade hoppats att skriva historien om sina egna äventyr.

Sjöoffiser Peter Webb.

Chansen att göra detta, långt efter att han dödades i tjänst i en bilolycka i Turkiet 1952, kom till mig som ett resultat av två andra söns sökningar efter berättelsen om deras faders fångster och flykt. Först var Ian Chard, vars far fångades med mina i Libyen, och andra var Andrew Adams, vars far hade rymt från ett krigsfångarläger i Italien. Andrew hade träffat många italienska familjer, inklusive den modiga Abramis, som hade hjälpt allierade fångar på vägen till frihet.

Frihet kom för min far i byn Lucito, 100 mil norr om Neapel, där de gick in i en frisersalong och hittade en kanadensisk officer som rakas. Den kvällen var de i strid.

En ny utgåva av 'The Long Walk Home: A escape in wartime Italy ' av Peter Medd och Frank Simms, uppdaterad av Marcus Binney, är en Sickle Moon-bok av Eland Publishing (£ 14.99; www.travelbooks.co.uk)


Kategori:
I fokus: Hur bälten från en gudinna avslöjade de verkliga färgerna på Parthenon-kulorna
Ett vackert hem har blivit till salu i "en av de mest eftertraktade byarna i Cotswolds"