Huvud naturBeware the Great Grey Shrike: Den vackra sångfågeln med temperamentet till Vlad the Impaler

Beware the Great Grey Shrike: Den vackra sångfågeln med temperamentet till Vlad the Impaler

Kredit: Getty / Duncan Usher / Minden Pictures
  • Topp berättelse

Simon Lester tittar på den stora grå shrikeen, en delikat sångfågel vars oskyldiga utseende beläger dess sadistiska tendenser - för detta är en fågel som otroligt skicklig på att spika sitt byte på törnen.

Med den fantastiska utseendet på en dandy highwayman och mentaliteten hos Vlad the Impaler, idrotts den stora gråa shrikeen en svart, bandit-stil ögonmask som påminner om medeltida böcker för att inte bli erkänd för att begå en av de mest dastardly handlingar i naturen - impaling av sitt byte på törnen för att skapa en grizzly cache.

Lanius exubitor är en slående fågel, bara 9½ lång, med en slam kropp och en lång svans, en sällsynt vinterbesökare och den största av den europeiska shrikesfamiljen, med högst 200 prövningar på våra stränder varje år.

Först uppträdde på östkusten i september, betyder de hårt territoriella karaktären av dessa silvergrå fåglar att de skar ensamma figurer i sina vinterfamiljer innan de åkte till skandinaviska häckplatser på våren.

Även om deras liv - en ljusgrå rygg och snövit underdelar med svart svans och vinge - är distinkt, ger upphov till smeknamnet "mordande paj", är hane och kvinnan nästan identiska.

Ändå har få människor sett skrik i köttet. I mer än 40 år som spelare har jag faktiskt bara sett en. En dag, när jag arbetade på Langholm Moor i Dumfriesshire, avslöjade några fågelskådare i en läggning på kullevägen med stor spänning att en stor grå shrike hade kommit. När jag tittade genom min kikare i den riktning som pekades ut med ett batteri med omfång såg jag mitt första glimt av 'slaktfågeln'.

Under åren har det varit förvirring i vilken familj denna olyckliga fågel tillhör och om det är en korvid eller en rovfågel. I själva verket är det en sångfågel, om än med en kraftig krokad räkning och våldsamma, köttätande tendenser.

Att den första delen av dess latinska namn, Lanius, betyder slaktare kunde inte vara lämpligare, för efter att jag jagat ned en liten fågel eller tappat på en vole eller ödla slår shrike sitt offer till döds med sin tumlånga näbb.

"Dessa maskerade mördare sjunger ibland en annan fågelsång för att locka intetanande offer i ett bedrägligt bakhåll"

Men eftersom det är en passagerare, är skräppens fötter för svaga för att hålla korken medan den rivas isär, så den hittar en säker förankring, till exempel en mormor eller ett praktiskt taggtrådstaket, för att hjälpa till med att lossa processen.

Det är morbid fascinerande att den stora grå shrikeen med tiden har perfekterat sin slaktfärdighet så att den kan ta bort den giftiga huden på en padda för att göra en måltid av en varelse som ligger utanför menyn för de flesta rovdjur.

Ofta upptäckt på en utsiktspunkt, fågeln är den ensamma jägaren, bevakaren, vaktmästaren (excubitor); alltid uppmärksam, inte bara för sitt rov, utan också för rovfåglar, när de ser att det avger ett larmsamtal som liknar en skrik från en kaj. I själva verket anses shrike vara ett derivat av skrik, därav fågelns namn.

För att göra det möjligt för dem att fånga sitt varierande byte - från insekter till volder och trastar - svävar de också och slår och jager aktivt genom skydd. Lurligt sjunger dessa maskerade mördare ibland en annan fågelsång för att locka intetanande offer till ett bedrägligt bakhåll.

Vi tror att det nu är ganska klart vem som dödade Cock Robin ...

Med tanke på dess makabra vanor är det inte förvånande att denna fågel har samlat hundratals folknamn som framkallar våld och fruktan - som den germanska "kvävande ängeln" - över sina europeiska tillhörigheter.

I Skottland åtnjuter dock fågeln den mer joviala sobriquet av White Whisky John på grund av dess något oberäkneliga, smutsiga flygning, som avslöjar sina vita underdelar.

Den första kända illustrationen av en stor grå shrike visas i Sherborne Missal, ett upplyst medeltida manuskript från 1400-talet. Senare nämns 'waryangle' (lilla skurk eller vinterängel) i Geoffrey Chaucer's Friar's Tale 'som ful of venym been thise waryangles' och man trodde en gång att törnen som shrikeen vaktar sina offer förblev giftiga för alltid.

I Sylvia Plaths dikt The Shrike tar kvinnan rollen som den slaktande shrikeen, "hon måste vänta i raseri / Till dess fågelskrapande gryning / När hennes shrike-ansikte / lutar sig för att hacka de låsta locken, att äta / kronor, palats, alla '.

Rovet av en storgrå shrike (Lanius excubitor): en grön ödla (Lacerta bilineata) impalerad på en tagg

När mina barn växte upp traumatiserades min yngsta dotter när familjen av fältmöss i den roliga, TV-tecknade tecknad versionen av Farthing Wood spyddades på en tagghus av en rödryggig shrike. Lanius collurio är något mindre än sin stora grå kusin, men har samma hotfulla vanor. Även om båda arterna minskar i antal och antal är den rödryggiga shrike - som brukade föda upp här och nu besöker precis som den stora gråen lämnar - utrotad som en brittisk häckfågel.

När man reflekterar är det konstigt hur den attraktiva och skickliga stora gråhaken har utvecklats till en skrikfigur eftersom den spjuter sitt byte för att hjälpa den att äta, när låten trast - en annan fågel som sitter i ensamhet på toppen av ett träd och sjunger sitt hjärta ut, men kämpar sniglar till bitar på en sten - slipper undan med blått mord.


Kategori:
Edward Fox om skådespel, poesi och varför han aldrig kommer att skriva en självbiografi
Guide till Cotswolds: Vad man ska göra, platser att bo på, var man kan äta