Huvud arkitekturAgatha Christie: De stora hus på landet som inspirerade historierna om Storbritanniens största någonsin brottförfattare

Agatha Christie: De stora hus på landet som inspirerade historierna om Storbritanniens största någonsin brottförfattare

Gossington Hall, inställning för Agatha Christies "The Body in the Library". © Matthew Rice / Country Life-kredit: Matthew Rice / Country Life

Agatha Christie placerade många av sina mordmysterier i hus på landet. Med hjälp av speciellt beställda ritningar av Matthew Rice tittar Jeremy Musson på arkitekturen för byggnaderna som hon kände - och de som hon föreställde sig.

Landshuset är den naturliga miljön för den stora engelska brottsromanen i mitten av 1900-talet. Det ger ett rymligt, isolerat läge och en väldefinierad roll av dramatis personae med gott om fritid för intriger eller hänga när slutningen görs. Det finns också den förtjusande sociala kontrapunkten i livet ovanför och under trappan. Allt detta är kärnan i god gammaldags escapist-skönlitteratur och för många idag av otillåtet drama på skärmen.

Landsbygdsinställningen upplevdes särskilt av brottsdrottningen själv, Agatha Christie. Detta intresse diskuteras i både Hilary Macaskills Agatha Christie At Home (2009) och Laura Thompsons Agatha Christie: A Mysterious Life (2018), studier som denna artikel bygger på. Början med sin första roman, The Mysterious Affair at Styles (1920), landshus och storrigg i deras tidiga 1900-talets liv, har tungt i hennes författare (även om det inte alls är i varje berättelse). In och ut ur dessa hus sätter Poirot och Hastings, och någon annanstans, fröken Marple, sina glödande sinnen att fungera.

Poirot förbereder sig för att avslöja mördaren: det klassiska frigörandet i Agatha Christies "The Mysterious Affair at Styles". © Matthew Rice / Country Life

Född Agatha Miller 1890, kom Christie själv från bekvämt off stock. Hennes föräldrar var inte husbostäder, men säkert en del av den gentrifierade och professionella världen vi möter i hennes romaner. De flyttade i länskretsar; hon tyckte om amatörteatriker på Cockington Court och träffade också sin första make, en grymt officer i Royal Flying Corps, vid en dans på Ugbrooke Castle, som gavs av Lord och Lady Clifford från Chudleigh.

Hon växte upp i Ashfield, en mycket älskad, vandrande Regency-villa vid kanten av Torquay (Christie sålde den först på 1930-talet och försökte desperat köpa tillbaka den, utan framgång, efter andra världskriget, när hon upptäckte att det skulle vara revs).

Som så var fallet med så många av hennes generation, Christie föredrog verkligen drottning Anne och georgiska hus och hon tappade ibland sina efterföljare från 1800-talet. Ett hus som heter Stonygates, som används av en filantrop för att föra upp oroliga unga män i They Do It With Mirrors (1952), avskedas ordentligt som 'Bästa viktorianska toalettperioden'.

Hennes memoarer, som hon började skriva 1950 i ett lerhus i Nimrud i Irak, är särskilt rika på att återskapa upplevelsen av den skyddade världen för det tjänaredrivna engelska hushållet. Hon var mycket medveten om företaget och försäkrade hushållspersonalen gav barn som växte upp i sådana hus; hennes egen varmhjärtade sjuksköterska dominerar sidorna i hennes autobiografi .

Agatha Christies hus, Greenway, nära Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Särskilt avslöjande är Christies barndomsfascination för dockshus, av vilka hon hade två, den andra var ett anpassat skåputrymme, med tapetserade väggar och rum på varje hylla. Hur spännande att föreställa sig den barnsliga Agatha som tittade in i dessa utrymmen när hon flyttade figurer runt i sin egen lilla teater.

Större hus sätter tonen för hennes romaner. I The Mysterious Affair at Styles beskrivs Styles Court i Essex som en "härlig gammal plats". Det verkar troligt att hon hade ett datum från 1600-talet, även om trappformen senare är i karaktär. Inställningen av Waverly Court, Surrey, i The Kidnapping of Johnny Waverly (1923), är ett gammalt familjshus som har restaurerats med smak och omsorg (den typ som skulle ha fångat ögonen på Country Lifes redaktör, utan tvekan) .

Emellertid återspeglar Christies senare romaner ofta den sociala förändringen av hus på landet i en efterkrigstid värld av osäkerhet och nedgång. Vid 1940-talet och 1950-talet är några av de hem som presenteras slitna och ner på hälen; Rutherford Hall, 4.50 från Paddington (1957), framträder som en 1800-talshög (tydligen inspirerad av Windsor Castle) med semi-övergivna uthus och en brist på tjänare.

Rutherford Hall från '4.50 från Paddington'. © Matthew Rice / Country Life

Scenanvisningarna för Christies pjäs The Mousetrap, som först uppfördes 1952, beskrev miljön - den stora hallen i Monkswell Manor - som ett hus "levde i av generationer av samma familj med minskande resurser", med en hall-cum-sitting-rum möblerad med gamla ekmöbler och fåtöljer. De unga ägarna, som står inför stramhet efter kriget, har öppnat familjens hem som ett pensionat, en signal för en plötslig isolering av snöstorm och följd av okonventionellt och mordridd husparti.

Christies beskrivningar av hus på landet har mer gemensamt med Jane Austens stilekonomi än Trollopens prolixitet, som ofta tar upp bara en rad eller två text. I själva verket observerade PD James en gång att Christie hade "förmågan att trylla fram en värld utan att egentligen beskriva den". I The Hollow, 1946, finns det faktiskt många hänvisningar till "det vita, graciösa huset" som ligger mot en "amfiteater med trädbevuxna kullar", ett familjhem som dominerar liv och fantasi för flera karaktärer, men som faktiskt aldrig besöks i ny.

Intrycket som stora hus ger är ofta vår väg till en känsla av deras närvaro. Poirots beundran för den eleganta skönheten i Nasse House, i Dead Man's Folly (1956), är påtaglig, även om huset inte beskrivs i någon detalj. Det kan inte tillskrivas brist på kunskap från Christies sida, eftersom det fiktiva Nasse House - och tillhörande båthus (där en kropp finns) - är tydligt modellerad på Greenway, det vackra huset från 1790-talet som Christie köpte 1938, med låga vingar tillagda i 1815 och underbar utsikt över floden Dart. Det hade en gång varit centrum för ett litet landat gods och hade fortfarande en betydande bit mark, men förvärvades som mer av ett fritidshus, omgiven av de frodiga, gröna trädgårdarna i södra Devon.

Båthuset vid Agatha Christies hus, Greenway, nära Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Tillsammans med sin dotter Rosalind Hicks, hennes man, Anthony och Rosalinds son, Matthew Prichard, till National Trust, förblir detta stuccoed hus evokativt inredda som det var under Christies ockupation, dess trädgård och miljö försiktigt skyddad och bevarad.

Christies huvudbostad, från 1934, var Winterbrook House i början av 1700-talet i Wallingford, nära Oxford - hennes arkeolog make Sir Max Mallowan utnämndes senare till en kollega i All Souls. Oxford akademiska AL Rowse beundrade särskilt den "mysiga, varma gästvänliga medelklassinredningen" från Winterbrook, möblerna, porslinen, silver och "för stora böljande stolar".

Agatha Christies Winterbrook House, där hon bodde med sin andra make, Sir Max Mallowan. © Matthew Rice / Country Life

Christies memoarer visar att hon var intresserad av husens potential och villig att anstränga sig för att förbättra och återställa dem. Hennes en självbiografi avslöjar hur hon anställde en ung australiensisk arkitekt, Guilford Bell (son till en vän), på Greenway, och det var han som övertalade henne att sopa bort senare tillägg, inklusive ett biljardrum, ett fastighetsbyrå och en studie, för att göra huset lättare och lättare att hantera.

Arkitekter finns ibland i Christies romaner, inklusive en ung, hård och stilig figur i det fiktiva Nasse House of Dead Man's Folly . I Endless Night (1967) designar den sjuka kontinentala superstjärnan Rudolf Santonix en elegant modernistisk villa på platsen för ett förstört viktorianskt hus som kallas The Towers, men dess skönhet erbjuder inget skydd mot ondska.

Arkitekter förekommer också i Murder is Easy (1939) där den självgjorda tidningsmagnaten Lord Whitfield (med ekon av Lord Beaverbrook) släpper med att plundra en arkitekt och hitta en annan som han kan böja till sin vilja att producera ett extraordinärt hus. Arkitektonisk omstyling ger en ledtråd till karaktären av den våldsamma kamraten, som Lord Whitfield förklarar "Jag har alltid haft ett fan för ett slott", men läsarna informeras om att åtminstone kärnan förblir Ashe Manor förstås ett Queen Anne-hus, om än en innesluten i "florid magnificence".

Christies förmåga att trylla fram en värld, trots att den motsätter sig direkt beskrivning, innebär att husenas identitet förmedlas mer snett: deras storhet indikeras genom rullningssamtal av teckningsrum, matsalar, rökrum, bibliotek och den nära konstant närvaron av hushållspersonal, speciellt i de tidigare romanerna, från stilltiande butlers till trogna piga. Denna slutsats av detaljer understryker presentationen av hus på landet i både romaner och noveller och lämnar läsaren att fylla i luckorna och senare föreställa sig att det var allt författarens verk.

I The Body in the Library (1942) börjar berättelsen med att framkalla de diskreta ljuden från morgonrutinerna för tjänarna i Gossington Hall, St Mary Mead. Husets dam ligger och drömmer i sin säng, halvt medveten, till och med i sömn, att hon väntar på att hennes piga ska ta med sig en kopp te. Det är den här typen av titbit, förmedlad på Christies raka, okomplicerade språk, som ger en så realistisk ton till hennes berättelser och inställningar. Det traditionella biblioteket i Gossington Hall är "svagt och mjukt och avslappnat", vilket gör det plötsliga utseendet på ett lik i en livligt färgad klänning till ett särskilt inkongruöst tillägg.

Styles Court i Essex, Agatha Christies inställning till 'The Mysterious Affair at Styles'. © Matthew Rice / Country Life

Betydande för Christie, 1902, gifte hennes äldre syster Madge med James Watts, arvingen till Abney Hall, nära Cheadle, en enorm, gavell, röd tegelsten, viktoriansk hög, byggd 1847 och ombyggd under 1850-talet för Watts-familjen av arkitekter Travis och Magnall, och utvidgades ytterligare på 1890-talet. Det tros ha varit inspiration för ett hus som heter Chimneys, sätet för Marquess of Caterham i The Secret of Chimneys (1925); samma hus återkommer i en uppföljare, The Seven Dials Mystery (1929).

Christie stannade ofta i Abney Hall, och minns det väl i sina memoarer med sina långa passager, trappuppgångar och alkovor, brokadgardiner och vävtapet. Det fungerade som modell för Enderby Hall i After the Funeral (1953), som Christie tillägnade sin brorson, även James Watts. Här hjälper tjänarna återigen att definiera vår syn på huset, med en trakasserad kock som hänvisar till hallen som ett "riktigt gammalt mausoleum" och klagar över det enorma köket, vardagsrummet och spisen. Men efter kriget Enderby Hall har återställts till en nostalgisk vision om ett fullt bemannat hus - Christies självbiografi registrerar hennes systers heroiska försök, under 1940-talet, att hålla omöjliga standarder i Abney Hall med hjälp av endast en deltidskock.

De stora julkesterna före kriget, innan Abney Hall blev svåra att hantera, framkallas i en samling noveller, The Adventure of the Christmas Pudding and a Selection of Entrées (1960), som författaren ägnar åt husets gästfrihet, som hon påminner om i förordet.

I titelhistorien uppmanas Poirot (via en diskret polismyndighet) att tillbringa jul i ett engelskt hus och bokstavligen ryster vid tanken. Jämfört med ”moderna nackdelar” i sin egen lägenhet, fyller själva idén att bo i ett herrgård från 1300-talet på vintern honom med oro. När han anlände till King's Lacey, är han positivt överraskad över att hitta varmt vatten och centralvärme har installerats, betalt av mark som sålts för utveckling, även om det andra Christie-husets obehag för brott förblir envist närvarande.

När Poirot hyr ett landställe - Resthaven - själv, i The Hollow, är det definitivt en bekväm 'svårt modern' låda med tak. Det ligger mittemot "Dovecotes", nybyggt men "ett upplopp av timmervirke", i ett område där "ett nationellt förtroende" som ägnas åt att bevara skönheten på den engelska landsbygden har stoppat ytterligare ny utveckling. Den vittiga kontrasten mellan dessa två byggnader har något av kännetecknet för en Osbert Lancaster-tecknad film.

Ägaren till Abney Hall, Christies svoger Watts, klagade en gång att det fanns en brist på blod i hennes berättelser och belönades med en dedikerad roman, Hercule Poirot's Christmas (1938). Boken hänvisar upprepade gånger till ett citat från Macbeth: "Men vem skulle trodde att gubben hade haft så mycket blod i honom?"

Tidigt innehåller den upptäckten av ägaren till Gorston Hall, Simeon Lee, liggande död framför en brusande eld, omgiven av överdrivna tunga möbler och krossade porslinvaser, med blod överallt. Rummet är hans studie och det är låst från insidan.

Här, inom en lugnande bekant miljö, finns alla de behagliga ingredienserna i ett mordmysterium, med Poirot, som gör sitt 19: e uppträdande sedan The Mysterious Affair at Styles, återigen framgångsrikt för att lösa det ohyggliga pusslet.


Kategori:
Storbritanniens bästa inredningsarkitekter och dekoratörer
Den helt oavsiktliga inköpslistan: Halsdukar i massor, whisky ljus och några välgörenhetsdynor